Over Chiang Mai

Chiang Mai, de ‘Roos van het Noorden’, ligt in het door bergen omgeven dal van de Ping. Eeuwenlang was het de hoofdstad van een welvarend, onafhankelijk koninkrijk. Dat vind je nog terug in de geheel eigen architectuur, zoals van Wat Phra Sing, Wat Chedi en meer dan 300 andere schitterende boeddhistische tempels.

Eind negentiende eeuw begonnen Europese houtkapbedrijven er grootschalig de teakbossen te exploiteren. Tegelijkertijd ontvluchtten bergvolkeren de chronische oorlogen in Zuid-China, trokken noordelijk Thailand binnen en veranderden de streek in een soort volkenkundig openluchtmuseum.

Sommige verbouwden papavers, maar sinds 1980 werd de opiumteelt onder druk van Amerika bestreden. Projecten van Thailands geliefde koning Bhumibol hielpen de bergmensen kool, koffie en snijbloemen te verbouwen als alternatief voor de opium.

Ondertussen werden ook hun huisnijverheidsproducten populair bij de groeiende stroom toeristen. Chiang Mai is ‘s werelds grootste centrum daarvoor: zijde, bamboevlechtwerk, zilveren sieraden, meubels, houtsnijwerk, niellowork en de parasols van sa-papier. Het ligt te koop in de honderden winkels in en rond de gezellige Night Bazar. In Bo Sang, ten oosten van de stad, zijn de belangrijkste werkplaatsen en showrooms een bezoek waard.

De bevolking van Chiang Mai is trots op zijn tradities en nergens worden eeuwenoude feesten zoals Songkran (Nieuwjaar) en Loi Krathong (Festival van de Lichtjes) uitbundiger gevierd.

Meer attracties vind je buiten de stad. Wat Phra That Doi Suthep is de schitterende tempel op de 1650 meter hoge berg ten westen van de stad. Minder bekend is het weelderige bos op de berg, met spectaculaire lianen en zeldzame rafflesia’s met bloemen zo groot als kanonskogels.

Wij kunnen een dagtrip naar de berg organiseren waarin een bezoek aan de tempel wordt gecombineerd met drie uur, niet zwaar wandelen door de jungle. De gids kent de flora and fauna er op zijn duimpje.

In kampen buiten de stad vertonen olifanten hun vaardigheden en kun je een ritje op zo’n dier maken. Verder zijn er slangenboerderijen, orchideeën- en vlinderkwekerijen, en schilderachtige watervallen. Op talloze plaatsen kun je de jungle zwevend aan ziplines verkennen. Deze bezienswaardigheden worden meestal op een georganiseerde dagtour bezocht, maar je kunt er ook op eigen houtje heen in een taxi. Vele liggen in Mae Sa Valley, 20 km ten noorden van de stad.

Doi Inthanon, Thailands hoogste berg (2565 m) met indrukwekkende nevelwouden en watervallen, ligt 80 km ten zuidwesten van Chiang Mai. Wanneer je genoeg tijd hebt, zijn tochtjes van twee of drie dagen naar de omliggende provincies Mae Hong Son of Chiang Rai, een aanrader. Liam’s Suan Dok Mai kan zo’n tour voor je te regelen.